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Philippe Tessier, François Denis Tronchet ou la Révolution par le droit

Philippe Tessier livre une impressionnante et très érudite biographie de François Denis Tronchet (1726-1806). À travers la figure et le parcours de cet avocat qui fut l’un des défenseurs de Louis XVI, l’écrivain rappelle son rôle, non seulement dans l’élaboration du Code civil, mais également son parcours en Révolution : celui d’un juriste d’Ancien Régime s’engageant, à la faveur de 1789, en politique.

par Thibault de Ravel d’Esclaponle 2 février 2017

L’excellente biographie que Philippe Tessier consacre à Tronchet était nécessaire. Ceux qui se sont intéressés, de près comme de loin, à l’histoire du Code civil ne démentiront pas ce constat : il faut bien avouer que, jusqu’alors, il y avait un problème Tronchet. Non pas tellement que le personnage soit problématique. Mais plutôt parce que l’on a du mal à comprendre pour quelles raisons la postérité du « plus habile des jurisconsultes », selon le mot de Cambacérès (p. 403), n’a pas connu l’heureuse fortune de celle de Portalis. Après tout, son rôle dans l’élaboration du Code est crucial. Mais, bien souvent, il s’en faut de peu : un Napoléon trop envahissant, la récupération hagiographique d’un de ses principaux faits de gloire – le procès de Louis XVI. Bref, assez rapidement, la notoriété méritée d’un homme peut s’affadir. L’historiographie a parfois ses raisons que la raison ignore. Aussi, l’épais volume de Philippe Tessier, dont l’érudition est remarquable, permet de réparer cette injustice criante. Le portrait de Tronchet se devait d’être ainsi brossé.

Les sources de ce travail historique d’ampleur sont inhabituelles. M. Tessier s’est abreuvé à la fontaine des consultations de Tronchet. Déposés à la bibliothèque de la Cour de cassation, ces documents, qui sont « des réponses écrites aux questions de droit que […] posaient » les clients de l’avocat « dans la perspective d’un litige » (p. 63), sont nombreux. Après un patient travail de filtre, l’auteur en arrive au chiffre impressionnant de 1644, accompagnant presque toute la vie de Tronchet. La source est exceptionnelle ; elle est un prisme fécond pour aborder la biographie du...

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